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LIBS, mission sur Mars

Expos

La Cité, le Centre des Congrès de Nantes

Après un voyage long de neuf mois, Curiosity, petit bijou de la NASA, se pose le 6 mars dernier sur la planète rouge. Sa mission est ambitieuse: le robot doit déterminer si la vie a pu exister sur Mars, mais aussi préparer une future exploration humaine…

Mais comment une équipe de chercheurs français du CEA (Commissariat à l’énergie atomique et aux énergies alternatives) se retrouve-t-elle impliquée dans ce projet extraterrestre ?

Aux prémices de cette exploration, un appel d’offres international est lancé par la NASA, afin de recenser les meilleures technologies existantes pour répondre aux nombreuses interrogations que réserve la planète Mars. Parmi les défis à relever, se trouve l’analyse à distance de la composition des roches martiennes.

L’Institut de Recherche en Astrophysique et Planétologie (IRAP) de Toulouse sollicite donc, dès 2001, les chercheurs du département de physico-chimie du CEA. Cette équipe travaille à l’analyse des zones non accessibles directement par l’homme. Dès les années 80, l’équipe met au point la technique LIBS pour Laser-induced breakdown spectroscop. Cette technologie innovante et déjà utilisée dans de nombreux domaines industriels (métallurgie, industrie pétrôlière…), permet de sonder à distance la composition atomique d’une surface, par l’action d’un laser pulsé.

Grâce à ce procédé unique, qui rend possible des analyses précises dans des zones non accessibles à l'homme, Curiosity peut aujourd’hui déterminer la géologie de la planète rouge. Pour rendre la LIBS apte à cette mission peu commune, les chercheurs français ont recréé, dans leur laboratoire, une chambre de test reproduisant les conditions atmosphériques martiennes, et notamment les températures sur place, pouvant atteindre les – 125°C !

C’est grâce à leur expertise dans un domaine situé à des « années lumières » de l’exploration spatiale, que des chercheurs du CEA ont pu envoyer un peu d’eux-mêmes sur Mars (qui n’est jamais qu’à une distance située entre 56 et 400 millions de kilomètres de la Terre suivant sa position).

Encore inédit et confidentiel, le procédé laser LIBS, sera présenté en exclusivité, lors de démonstrations publiques, tout au long des 5 jours du festival !

Pour plus de détails sur la technologie LIBS, rendez-vous sur le site du CEA.

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